2021 年,沙特主权财富基金(下文简称 PIF)以总价 3 亿英镑(约合 3.67 亿美元)收购英超俱乐部纽卡斯尔联队,最终拿下纽卡斯尔 80% 股份,剩余 20% 则由斯塔维利和英国富商鲁本兄弟平分。

据 BBC 的报道,本次收购计划早在 2020 年初就已开始。耗时一年时间,PIF 终于得偿所愿。在世界足球领域,中东资本向来无往不利,这次收购案再次证明了「阿拉伯式 Moneyball」的威力。

然而近年来,中东资本似乎转向了新的投资标的,根据我们的观察,至少从最近半年的情况看,其在电竞及游戏领域投入巨额资金,数额之大,足以让任何足球迷们汗颜。

仅今年上半年,中东资本在电竞游戏领域总投入已经超过 100 亿美元。如果将纽卡斯尔联队作为计量单位的话,中东人这半年在电竞游戏产业投资约合 27.25 个纽卡斯尔(后简称:卡,1 卡 =3.6 亿美元)。

今年一月,沙特公司 Savvy Gaming Group(下文简称 SGG)以 10.5 亿美元和 5 亿美元的的价格并购了两大知名电竞赛事主办公司 ESL 和 FACIT。电竞史上第一个金额超过 10 亿美元的收购案就此诞生,在这次收购中,SSG 共投入 4.3 卡。

短短半年时间,中东资本注资了全球多家电竞 / 游戏相关公司,EA、TAKE2、暴雪共收到了来自的萨勒曼基金会的 32 亿美元(8.89 卡),任天堂拿到了来自 PIF 的30 亿美元(8.3 卡),卡普空、NEXOM 等公司也收到了来自中东资本共计12 亿美元(3.33 卡)投资。

中东土豪有钱、热爱电竞早已世人皆知。然而,这是否就意味着,中东人之所以能在半年内向电竞游戏产业投资百亿美元,仅仅是因为他们有钱爱玩?或者说,在他们眼中电子竞技在他们眼中是下一个能为他们带来高回报的风口标的?

要回答这个问题,我们的眼光不能仅停留在某个沙特富豪身上。针对电竞游戏产业如此大规模的集中投资,个人行为已经很难阐述其原因,或许需要从国家层面上寻找答案。

时至今日,全球仅存五个君主专制国家,其中有三个在中东。绝对的权力伴随着无可避免的人权问题,中东地区的国际形象逐年恶化。在这一方面,沙特阿拉伯可以说是近十年来最声名狼藉的国家之一。

2018 年的 10 月 2 日,多次抨击沙特政府的记者贾迈勒 · 卡舒吉(Jamal Ahmad Khashoggi)在沙特驻伊斯坦布尔大使馆遇刺。在使馆中,卡舒吉遭遇了严刑拷打,被注射过量药物导致死亡,最终被肢解运出了大使馆。该谋杀案被曝光之后,外界纷纷将矛头指向沙特王室和政府当局,王储 · 本 · 萨勒曼也承受了来自各方的谴责。

卡舒吉遇刺案之后,已经为 911 事件「还债」18 年的沙特再次被和联系在了一起。2019 年 12 月 6 日,一名沙特少尉在美国佛罗里达州彭萨科拉海军航空基地学校朝美军士兵开火,最终导致 3 人死亡,8 人受伤。「基地」组织也门分支阿拉伯半岛基地组织宣称,为此次事件负责。

糟糕的国家形象阻碍了沙特招商引资、吸引人才,而这种印象对于沙特乃至整个中东地区的长期发展而言,将会是主要的阻力。品牌、个人都要为自己的一言一行付出相应的代价,更何况是一个国家。

事实上,为了转移国际对国家人权问题的注意力,沙特当局可谓不遗余力。而通过体育公关国家形象,早已不是新闻。那么,沙特人为什么会认为,体育是提升自身国际形象最好的工具呢?

一种观点认为,体育赛事展现了运动员们积极拼搏的姿态,它能够将人群聚集在一起,形成庞大的正面流量效应。通过专注于运动员们在竞技场上的表现,观众们的注意力会在短期内被转移。从这个角度来看,体育赛事的确有着一定疏解社会矛盾的作用。

除此之外,观众们也乐于将体育的美好记忆附着在特定的物件、场景甚至文化上。体育迷们的这种爱屋及乌,也成了国家或品牌提升自身美誉度的常用渠道。

多年来,沙特在 F1、西班牙超级杯、达喀尔拉力赛、甚至高尔夫等体育项目上都有过巨额投入。曼城、纽卡斯尔等足球队背后同样也是沙特资本。对于包括沙特在内的中东力量来说,体育运动和赛事是再好不过的宣传工具。

也正因如此,西方媒体肆无忌惮地将 「体育公关」(Sportswashing)这个词套用任何中东资本相关的体育投资事件上。根据英国卫报于去年 3 月的报道,不算场馆、体育设施的建设,以及球队收购,仅沙特阿拉伯一国在各大国际赛事上就已经动用了超过 15 亿美元的体育公关资金。

与体育一样,新生代产业电子竞技也有着呈现选手积极向上的竞技精神,以及吸引公众注意力的功能,而与传统体育不同的是,作为一款公关工具,电竞和游戏确实更能抓住年轻群体。

可以看出,相较于体育公关,以沙特为代表的中东各国在电竞游戏领域的投入手笔更大,投资也更为密集。除了以上这点原因之外,还可能是因为沙特人正急需一个新的公关阵地。

体育公关(Sportswashing)一词最先被使用是在 2015 年, 被用来描述阿塞拜疆在人权记录不佳的情况下举办欧洲运动会。

而在短短的七年时间里,体育公关这种手段已经被中东资本频繁使用多次,以至于中东人每次在体育领域有所投资,舆论都会率先从体育公关这个角度审视其动机,无论其背后的真实目的为何,体育公关开始承受着来自各界的反噬。

今年 6 月 14 日,高尔夫赛事 LIV 在伦敦开幕,前文提到的沙特资本 PIF 为这项赛事提供了 20 亿美元的资金支持。LIV 高尔夫赛事连同纽卡斯尔的收购案在内,被各界舆论舆论指控为「最新一例体育公关」,且均为转移卡舒吉刺杀案公众注意力的公关手段。

进一步而言,相较于体育,电竞有着自己的特殊属性。无论你多有钱,也无法买下足球这项运动本身,但中东沙特资本的确有能力买下游戏公司和他们背后的电竞赛事。

文化输出是一件潜移默化的长期工作,电竞和游戏的年轻受众们又是一个极容易受外界影响的群体。这样的话,或许让 ESL 的决赛常驻迪拜或者利雅得,或是在新《拳皇》中加入一个阿拉伯武士角色,都算得上是新一轮电竞公关的开始。

当然,如果仅仅把电子竞技和游戏简单看作沙特的新公关工具,也未免过于片面。从国家发展模式的角度来看,沙特在正急需一些新鲜行业来打破资源型国家的桎梏。

沙特的绝大部分财富来自于石油,他们在国际舞台上的影响力也依赖于石油资源的稳定供给。作为一个传统资源型国家,沙特也就注定会依赖于单一生产部门的收入,并由政府统一整合后,通过社会再分配体系输送给民众的「食利模式」。自 20 世纪 40 年代沙特石油商业化开采以来,这种「食利模式」既是沙特王权存续的基础,也是这个国家维持稳定的关键。

纵然沙特对外宣称,已经探明的石油储量可供开采 309 年,但「食利模式」给沙特带来的困境,如今已经逐步显现。

由于沙特政府过度依赖资源出口带来的收益,而将大部分财政预算拨给自然资源相关产业,忽视了在教育进步、科技创新等方面的投入。另一方面,由于国民多从事劳动密集型的资源行业工作,且往往习惯了高福利、高补贴的安逸生活,对知识和技术的追求动力不足,本国劳动力整体素质较差。(Natural Resources, Education, and Economic Development, Thorvaldur Gylfason, 2001)

经合组织 OECD 曾公布过一组数据,沙特 24-35 岁的年轻群体中,仅有 25.8% 接受过高等教育,在 46 个成员国仅排行第 38 位。在中东的石油大国中,教育已经跟不上经济发展的速度,最终直接导致了沙特等国家出现了人才储备的问题。

根据《利雅得报》多年前的一篇报道,曾有 6 万 8 千名沙特人应聘 3484 个民防岗位,但最终够格入选的仅有不到 1200 人。《利雅得报》表示,其原因是是很多职位涉及机械维修、保养等技术。而在沙特,民众却很少有机会接受这些技术的系统教育。

维修、保养等基础类工种尚且如此,创新型人才更无从谈起。根据世界知识产权组织 2021 年公布的数据,沙特阿拉伯 2020 年创新指数为 30.94 分,排名第 66 位,相较于 2017 年(36.2 分)又下降了 11 名。

2015 年起,「去石油化」成为了沙特国家发展的重要议题。而在这个进程中,向来不被教传统文化所接纳的电子竞技与游戏,也逐渐在沙特有了自己的一席之地。

聊这一个话题之前,有一点需要明确。无论是上文提到的国家形象问题,还是资源型国家所面临的困境,都并非仅靠电竞这个新兴产业就能够一手解决。沙特面对的困境是长期的,电竞游戏行业的异军突起在其中只能起到一些微观的帮助。我们更应该关注的,是在沙特转型这一宏观进程中,电竞身居何处。

2015 年 1 月,时任沙特阿拉伯国王阿卜杜拉 · 本 · 阿卜杜勒 – 阿齐兹去世,其子萨勒曼 · 本 · 阿卜杜勒 – 阿齐兹 · 阿勒沙特(下文简称老萨勒曼)继位。上任之后,老萨勒曼任命自己的儿子小萨勒曼为新部门经济与发展事务委员会主席。

而小萨勒曼上任新职位后的最重要的一项举措,就是颁布《沙特 2030 年愿景》(Vision 2030,下文简称《愿景》),在小萨勒曼和他的追随者们看来,沙特有望通过《愿景》摆脱单一的经济发展模式,走出困境——摆脱单一的发展模式(去石油化)、宗教温和化、和社会世俗化成了沙特转型的三个关键词。

长期以来,宗教一直是限制沙特文化产业发展的主要阻力。在电子竞技之前,沙特的公共电影院就是保守宗教氛围的第一个牺牲品。随着 20 世纪 80 年代极端保守的宗教意识形态崛起,沙特政府在宗教界压力之下关闭了该国所有电影院。直到 2018 年,沙特才重新开放了公共电影院。至此,沙特电影院已经被关闭了 35 年。

可以想见,更加娱乐化的电竞和游戏会被沙特饱受宗教家庭视作何等洪水猛兽。尽管电竞和游戏并不为圣训和《古兰经》所禁止,但保守的宗教氛围仍然是沙特电竞和游戏产业发展最大的一块绊脚石。针对这一点,《愿景》中的「宗教温和化」算是为沙特的电竞游戏解了套。

2017 年,沙特成立了「萨勒曼国王圣训中心」,王室通过法令成立宗教学术委员会,召集世界教学者对《古兰经》和教圣训进行科学化、温和化解读。而在「萨勒曼国王圣训中心」成立之后,学者们对于电竞和游戏的再解读,也开始助力这个行业的发展。

一些学者开始宣称,若游戏内容本身不包含非(例如、反教义)内容,且教徒并未因游戏而忽略自身职责的情下,则电子竞技和游戏都可被看作是「的」(HALAL)。在这套理论之下,电竞选手们的比赛训练应该被看作是尽「自身职责」,有了宗教角度的支持与背书。

而在社会世俗化这一面,《愿景》提倡多元文化,并表示将推动沙特国内内娱乐产业的发展,改善民众的文化生活。

对此,沙特政府已经开始以实际行动支持电竞游戏行业的发展。其中,沙特通信与信息技术部(Ministry of Communications and Information Technology, MCIT)和游戏设计学院 DigiPen 合作推出了「游戏改变者」(Game Changer)计划,旨在为沙特游戏行业提供职业道路。

在今年利雅得举行的 LEAP 科技展上,沙特通信与技术信息部长阿卜杜拉 · 阿尔斯瓦哈( Abdullah Alswaha )就表示,沙特将对未来技术进行超过 64 亿美元的投资。这些投资包括对企业家的支持,对数字和云部门扩张的贡献,以及对电竞和游戏产业的资助——这是沙特快速增长的产业。

在摆脱发展模式单一这一命题下,小萨勒曼也对这电竞游戏产业的贡献有明确的要求,他计划在 2030 年让电竞与游戏相关产业创收达到国家总 GDP 的 0.8%-1%,相当于每年 213 亿美元。而在《愿景》颁布初期,这个数字仅为目标的 0.7%,这大概也能解释,小萨勒曼旗下基金会 MiSK 会在今年上半年大肆投资电竞游戏行业这一决策。为了完成这一 KPI,王室和政府自然要先做出表率。

为了进一步刺激电竞游戏行业的发展,沙特政府联合中东广播中心 MBC,在人造城市 NEOM 中建立了一个游戏工作室和一家电竞学院,这两项举措都旨在为有抱负的游戏从业者和准电竞选手们提供资源,并鼓励竞争。

当然,除了上述这些碰壁之外,沙特的电竞和游戏产业并非一无所获。在《愿景》的庇护下,许多沙特职业电竞选手有了更多的比赛机会和更大的平台。越来越多的电竞赛事开始在沙特落地。

2020 年沙特为了 PUBGM《刺激战场》的邀请赛赛事,斥资 2000 万欧元打造了一个智能电竞场馆,而就在下个月,沙特将在首都利雅得举办一项名为 Gamers8 Festival 的电竞赛事,这场赛事为期八周,包含火箭联盟、DOTA2、堡垒之夜、PUBGM、以及彩虹六号:围攻这五个项目,这项赛事的总奖金达到了 1500 万美元。

而为了吸引年轻观众来到现场,主办方沙特电竞联合会(SEF)还将在这八周时间内开始大型现场演唱会,以及大型线下电竞交流峰会。在宣传语中,Gamers8 的主办方写道,各位游戏玩家、电竞受众都是电子竞技的「股东」,年轻人将成为这次本土电竞节的主导者。

国际管理咨询机构 BCG 曾公布过一组数据,沙特全国的职业电竞选手总数为 100 人左右,这个数字仅占沙特游戏玩家总数的 0.005%。相比之下,在电竞和游戏产业都更为发达的美国和韩国,这个比例分别为沙特的 6 倍和 8 倍,跟玩家基数最大的中国更是无法相提并论。

沙特民众并不缺乏对电竞和游戏的热爱,但横在他们和职业赛场之间的三个障碍,看上去似乎难以逾越。

首先,社会结构和宗教信仰的保守,导致了那些以职业赛场为目标沙特玩家难以克服世俗眼光,去追寻职业梦想。纵然,政府已经为电竞和游戏产业提供了官方宗教背书,但对于那些长期受保守宗教熏陶的家庭来说,遵从是一回事,认同又是另外一回事。

其次,虽然沙特政府从不吝惜对电子竞技和游戏产业的经济支持,但目前为止沙特仍然极度缺乏本土自营赛事。极端的来评价,对于沙特来说引入 10 个 ESL,可能都不及一个本土 Gamers8 赛事来得有价值。本土赛事的缺失,同样导致了玩家没有明确的职业电竞途径。

最后一重障碍,则来自于沙特玩家们自己,衣食无忧的他们多数会将电竞作为一项长期投入的爱好,而非梦想或事业。这不代表他们不爱电竞,只是说沙特高福利的社会环境之下,沙特玩家们很难拥有去披荆斩棘、追寻梦想的动力。

从《愿景》颁布至今,已经过去了 6 年。在这段时间里,沙特的电竞产业有着肉眼可见的进步。然而这种进步,更多程度上是自上而下的投入,对于一些客观的底层问题,处理的着实有限。

电竞游戏产业本就年轻,需要更多时间进行积累和铺垫。和对于刚在这个领域起步不久的沙特,则更需要打下坚实的基础。如果说小萨勒曼和沙特政府对电竞的投入代表了来自高层的支持,那么沙特电竞现在最为需要的,或许就是一名来自民众阶层的「电竞乔丹」。

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